Uranio

El Uranio se da de forma natural, aunque en bajas concentraciones en las rocas, agua, tierra y seres vivos. Además, en el mar se consigue en forma de sales complejas como metal y carbonato. Algunas de sus aplicaciones modernas son en el área de la tecnología, militares, industrias nucleares y medicina. Ahora, aprende más detalles sobre este elemento químico. 

¿Qué es el Uranio?

Es un elemento químico de la tabla periódica que pertenece al grupo de los actínidos, de color grisáceo plateado. Entre sus compuestos se encuentran el Nitrato de Uranio, Hexafluoruro de Uranio, Dióxido de Uranio, Óxido de Uranio y Tetrafluoruro de Uranio.

Símbolo del Uranio

U
Se sitúa en el grupo 3, período 7 de la tabla química con el número atómico 92 y una masa de 238,03. Es una mezcla de tres isótopos llamados Uranio 234, Uranio 235 y Uranio 238, los cuales tienen la misma carga química, pero con diferentes propiedades radiactivas.

Características del Uranio

Es un metal denso, maleable y dúctil, pero es mal conductor de electricidad. Se puede disolver en ácido nítrico y ácido clorhídrico. Sin embargo, en ácidos no oxidantes como fluorhídrico y sulfúrico se disuelve con lentitud. Otras de las características del Uranio son: 

  • Magnetismo: Es un metal paramagnético.
  • Reactividad química: Reacciona con la mayoría de elementos metálicos y compuestos binarios.
  • Alotropía: Tiene 3 formas que abarcan el Uranio alfa que tiene geometría cristalina ortorrómbica, el Uranio gamma con geometría cúbica y el Uranio beta con geometría tetragonal.
  • Densidad: Al lado del plomo su densidad es 70% mayor, pero a un nivel inferior que la del Wolframio.

Propiedades químicas y físicas del Uranio

  1. Número atómico: 92
  2. Periodo: 6
  3. Bloque: f
  4. Radio covalente: 196
  5. Expansión térmica: 13,9
  6. Módulo de corte: 111 GPa
  7. Punto de fusión: 1405,3 K
  8. Punto de ebullición: 4404 K
  9. Electronegatividad: 1,38
  10. Módulo de Young: 208 GPa
  11. Módulo de volumen: 100 GPa
  12. Radio atómico: 156 empírico
  13. Velocidad del sonido: 3155 m/s a 20 ° C
  14. Calor de vaporización: 417,1 Kj/mol
  15. Configuración electrónica: [Rn] 5f36d17s2
  16. Conductividad térmica: 27,5 W
  17. Calor de fusión: 9,14 Kj/mol

Origen del Uranio

Fue descubierto en el año 1789 por el químico alemán Martín Heinrich Klaproth, cuando se encontraba trabajando en su laboratorio. En un momento dado, precipitó una sustancia amarilla, al disolver pechblenda o uraninita en ácido nítrico y neutralizar esa solución con hidróxido de sodio. Al verlo asumió que pertenecía al óxido de un elemento aún sin descubrir y procedió a calentarlo. El resultado fue la obtención de un polvo negro u óxido de Uranio. El nombre se debe al planeta Urano, en honor al dios griego mítico del cielo.

¿Para qué sirve el Uranio?

Este metal provee el combustible necesario que se usa para generar electricidad en las centrales nucleares. Aunque es un metal común, es considerado como una fuente de energía no renovable. He aquí algunas de sus aplicaciones más extendidas:

Industria

El Uranio empobrecido sirve para la manufactura de máquinas perforadoras y municiones resistentes. También, es útil en la fabricación de blindajes en los tanques de guerra y misiles. Debido a su densidad tan elevada se le utiliza como estabilizador y lastre de veleros, satélites artificiales y barcos. A fin de estabilizar y asegurar la capacidad de vuelo de los aviones el Uranio empobrecido sirve como elemento de contrapeso. 

A partir del isótopo 238 U se obtiene Plutonio el cual se usa en la fabricación de armas atómicas. Además, ayuda a proporcionar energía a los reactores nucleares. También, muchos científicos y geólogos usan el Uranio 238 para investigar la edad de la tierra. Asimismo, se emplea para fabricar cristales de color verde o amarillo incandescente. Sus aleaciones son necesarias en las diluciones de Uranio enriquecido en el suministro de combustible líquido. 

Vida cotidiana

Aunque son escasas las aplicaciones, se le ha utilizado para elaborar esmaltes de colores y recubrir objetos decorativos de cerámica a fin de darles brillo, color y resistencia. También, se utiliza en la fabricación de fertilizantes los cuales aportan nutrientes al suelo y hace que las plantas crezcan. 

Medicina

Los profesionales del medio de la salud deben protegerse de los equipos que emanan rayos x para diagnosticar enfermedades. Por lo tanto, se fabrican trajes especiales de protección con Uranio, pues este elemento impide que los rayos penetren en el cuerpo.  Por otro lado, también se utiliza para esterilizar los instrumentos quirúrgicos y sirve para el tratamiento de quimioterapias. 

¿Cómo se extrae el Uranio?

Se consigue mediante el uso de tecnología de minerías. Cuando se encuentra cerca de la superficie se realiza a cielo abierto, mientras que, a mayores profundidades se utiliza la minería subterránea. Sin embargo, se debe cuidar realizar esta labor en sitios ventilados a fin de que los trabajadores no se expongan de manera directa con el gas radón, el cual se produce por el decaimiento del Uranio. 

En conclusión, el Uranio se encuentra en la corteza terrestre en especial en las rocas, suelo y agua. Es más abundante que el Berilio, Mercurio, Plata, Wolframio y el Oro. Además, se extrae de otros minerales como la uraninita mediante el proceso de minería.

Otros elementos de la tabla periódica: